El rey Lear es una figura mitológica británica situada en el siglo VIII antes de Cristo. Cayo Marcio Coriolano es un general romano mítico del siglo V a.C. Cunobelinus (Cimbelino) era un rey británico prerromano. Julio César fue dictador de Roma (49-44 a.C.). Marco Antonio formó parte del triunvirato que gobernó Roma del 44 al 30 a.C., y tuvo relaciones con Cleopatra VII, reina de Egipto del 51 al 30 a.C. Tito Andrónico es un general del emperador romano Marco Aurelio Probo (276-282). Hamlet es un rey mítico danés del siglo VI. Macbeth fue rey de Escocia (1040-1057).

Los llamados dramas históricos (11 en total), con nombres de reyes de Inglaterra, abarcan las guerras civiles inglesas de los siglos XIV y XV. Culminan en la Guerra de las Dos Rosas entre los York (rosa blanca) y los Lancaster (rosa roja). Cronológicamente, indicando los años en que reinaron, el orden es el siguiente: Juan I (1199-1216); Eduardo III (1327-1377); Ricardo II (1377-1399); Enrique IV (dos partes, 1399-1413); Enrique V (1413-1422); Enrique VI (tres partes, 1422-1461); Ricardo III (1483-1485); Enrique VIII (1509-1547).

Ocho de estas obras se suelen agrupar en dos tetralogías históricas:

- La Guerra de las Dos Rosas:
Enrique VI, primera, segunda y tercera partes
Ricardo III

- Henriada o Tetralogía Lancaster:
Ricardo II
Enrique IV, primera y segunda partes

Enrique V

Los datos históricos en que se basó Shakespeare para escribirlos provienen en muchas ocasiones de la segunda edición (1587) de las Crónicas de Inglaterra, Escocia e Irlanda (1577) escritas por Raphael Holinshed, historiador inglés.